¿Los productores de esquisto ganaron la guerra de precios del petróleo a la OPEP?

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Algunas guerras se pelean fuera de los campos de batalla. Estos también están llenos de ideas, intriga y bravata.  Algunos retroceden a fuego completo. Los saudíes, principales productores de la Opep, tomaron una parte de ella en su guerra contra el esquisto.

En los Estados Unidos, después de la producción pico de petróleo de principios de los setenta, la industria petrolera entró en un limbo. Incluso parecía que Estados Unidos sería un importador de petróleo para siempre.  Sin embargo, la cosa cambió.  Las tecnologías evolucionaron y las nuevas técnicas permitieron la fracturación hidráulica o fracking, lo que revivió la escena energética con la puesta del esquisto en el horizonte.  Fue un momento de auge.

Después de 2008, la industria petrolera creció a un ritmo fenomenal. Luego vino el anticlinal. Arabia Saudita desconfiada del petróleo de esquisto ejerciendo influencia en el mercado global ideó una estrategia astuta para acabar con el dominio. El Reino acaba de inundar el mercado con más crudo que conduce al aumento de las exportaciones. Más oferta de cualquier producto hace bajar los precios, después de todo. El petróleo tampoco era una gloriosa excepción.

Los precios del petróleo se desplomaron. En 2014, los precios del petróleo cayeron a a 27 dólares el barril y los fundamentos de la industria de la pizarra se estremeció.  El punto de equilibrio para los productores de esquisto estaba por encima de los 70 dólares el barril para ese momento, debido a la costosa perforación.  El número de plataformas operativas también cayó de 1, 600 a 400 en poco tiempo.

Las compañías petroleras se declararon en quiebra y Arabia Saudita había logrado un golpe agazapado. La industria del esquisto, de hecho, se encontró con una pared de ladrillo construida por Arabia Saudita.  Sin embargo, la industria de la pizarra resistió los temblores.  La reducción de costos, la innovación, el aumento de las recuperaciones y una gestión prudente demostraron la resistencia de la industria del esquisto.

El costo de equilibrio cayó a tan sólo 45 dólares por barril.  En sintonía con las realidades del mercado, el  “Shale Oil” volvió con su venganza.  Y, los esfuerzos de Arabia Saudita para despojar y socavar la aparición de Estados Unidos en el campo de la producción petrolera alcanzaron un bloqueo masivo.  La comparación entre el esquisto y las fuentes convencionales de petróleo tuvo un claro ganador en el primero.

La exploración de petróleo es tan costosa y requiere mucho tiempo. Después de miles de millones de dólares y años, al final de exploraciones, algunos pozos producen sólo unos cuantos miles de galones de petróleo, o incluso nada en absoluto. Y por el otro lado, el chispazo del petróleo de esquisto trae un retorno asegurado para el inversor.

Y este es el diferencial económico clave que hace que es Shale sea un claro ganador sobre la exploración convencional de petróleo: habiendo sido dañada por la estrategia de “bombas y vertidos” de Arabia Saudita, las grandes empresas han reducido proyectos multimillonarios de exploración offshore que buscan reservorios convencionales y en su lugar, han desviado la financiación a corto plazo “stop-and-go” de la perforación de esquisto, que consiste en extraer el petróleo en el corto plazo.

En otras palabras, al tratar de matar el esquisto, la OPEP causó más inversiones para ir al Shale, que ahora tiene una barrera más baja de entrada y bien entendida, y controlada, de riesgo frente a la dinámica de ganancias.

Mientras que la estatal Saudi Aramco está obligada a financiar el lujoso estilo de vida y el bienestar social de toda una sociedad, que sólo es posible con un alto margen de beneficio, las compañías de Shale estadounidenses están gratamente libres de esa carga y logran crecer mientras siguen siendo apenas rentables.  Esta es una tremenda ventaja competitiva que los shales estadounidenses disfrutan sobre los productores del Golfo, una “vacuna” contra las futuras guerras de precios de la OPEP.

Sin lugar a dudas, el Shale cambió el panorama energético de los EE.UU., dando paso a la tan necesaria seguridad energética en el proceso. La revolución del esquisto, hecha posible por el avance en tecnología y producción, es una historia fascinante. ¿Puede la historia volverse a repetir otra vez bajo la presidencia de Donald Trump? Vamos a analizarlo.

Primera Fase: De 2008 a 2014

Los altos precios del petróleo y del gas fueron la causa fundamental de la revolución del esquisto, hay que decirlo. Los altos precios iniciales  de producción de esquisto al principio fue un proble. El crecimiento se debió a dos factores: deuda y nueva tecnología.

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De hecho, el auge de la pizarra en los EE.UU. pasó por la deuda. Los bancos estaban más que dispuestos a emitir deuda a compañías petroleras (e incluso perforadoras independientes) para financiar pozos de esquisto. La razón principal era que las “reservas” de las compañías petroleras eran prometedoras. Los bajos precios del petróleo habrían significado reservas no viables y la reducción de los préstamos.

El dinero estaba en oferta y los productores de esquisto se endeudaron para financiar “un laminador” de pozos fracturados en Dakota del Norte. Se trata de los préstamos “gratuitos” de los bancos que ayudaron a los perforadores a adquirir más superficie. Debido a la accesibilidad de la deuda, muchas compañías petroleras no tuvieron que vender activos útiles para financiar nuevos pozos.

Además, la nueva tecnología hizo los pozos fracked económicos y confiables. Los avances en las técnicas de perforación horizontal y de fracturamiento hidráulico hicieron posible la utilización de combustibles no viables anteriormente en roca de esquisto. Pronto, el petróleo comercial y el gas disponibles en los EE.UU. superaron incluso la perspectiva más prometedora. Si en 2009 la producción de petróleo promedió 5,4 millones de barriles al día, para el año 2014 la producción de crudo subió a 8,7 millones de barriles por día, lo que fue el aumento de volumen más grande de un año en más de un siglo.

Por supuesto, tomó esfuerzo, pero los pozos de esquisto tenían una oportunidad casi garantizada de extraer petróleo.  Con un costo de equilibrio de $ 70 / barril y un WTI a más de 100 dólares por barril, los bancos se alineaban para financiar los perforadores mientras que empaquetaban estas obligaciones como “bonos corporativos de alto rendimiento”. Con un índice casi cero, estos bonos de alto rendimiento fueron elegidos con gusto por los inversores creando un fracking gold-rush. En cuestión de meses, Dakota del Norte se convirtió en uno de los estados más ricos de la nación. Para poner esto en perspectiva los Estados Unidos, en este punto del tiempo, superó a Arabia Saudita como el primer productor mundial de crudo.

Lo mejor de todo, el empleo en la industria del petróleo y el gas mostró un aumento definitivo con el auge de la pizarra. En el período comprendido entre 2010 y 2012, la industria del petróleo y el gas agregó 169.000 empleos, mostrando una tasa de crecimiento exponencial diez veces mayor que la del empleo nacional.

Hasta finales de 2014, el excedente de petróleo de los Estados Unidos no alteró los precios mundiales del petróleo debido a las situaciones geopolíticas en Libia e Irán. Tanto así, la industria de la pizarra continuó disfrutando de los altos precios del petróleo en un rango de 105-110 dólares el barril.

La segunda fase se inició en 2014

Con mejores técnicas, la producción de petróleo en los EE.UU. continuó aumentando. Con él, la dinámica en el mercado cambió también.  Como dijimos en la introducción, Arabia Saudí se sintió amenazada.

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El reino estaba ansioso por mantener su cuota de mercado e hizo algo que nunca había hecho antes, en lugar de recortar la producción para elevar los precios, aumentó la producción a los precios de los accidentes y así obligar a los productores de esquisto a salir del mercado. Y la coerción orquestada funcionó.

Dado que la producción de esquisto implica costos más altos que los pozos convencionales, el juego saudita dio sus frutos. Con los precios del petróleo colapsando a menos de 40 dólares y el punto de equilibrio de los costos en 70 dólares, la industria petrolera de Estados Unidos sufrió una parada abrupta.

Era una espada afilada de doble filo, ya que las compañías petroleras tenían que seguir perforando a pesar de los bajos precios del petróleo, ya que los pozos de esquisto se sabía que declinaban fácilmente. ¿Pero por cuánto tiempo? Con los precios cayendo, las compañías petroleras no podían mantener el ritmo. Los recuentos de aparejos cayeron y las compañías petroleras se vieron obligadas a despedir.  Los saudíes se regocijaron con su brutal “matanza”.

El resultado es que este fue un movimiento a corto plazo por parte de los saudíes ya que los productores de esquisto estadounidenses volvieron al juego y encontraron formas innovadoras de mejorar el (todavía bastante nuevo) proceso de fracking.  Después de un año se hicieron las siguientes mejoras:

  • Se fortalecieron los proveedores locales para reducir el dinero perdido en el transporte.
  • La eficiencia aumentó con la recuperación de más petróleo de cada pozo en lugar de ir a uno nuevo. En otras palabras, refracking pozos más antiguos se hizo más barato. Se convirtió en una mejor opción para extraer más de los pozos ya pagados.
  • La velocidad media de finalización de los pozos aumentó de 35 días a 21 días, lo que redujo los costos en un 50%.
  • Mejores taladros y sensores, junto con nuevos fluidos de fracking aparecieron.
  • Otra tecnología innovadora fue la perforación multi-pad que dio buenos frutos. La perforación multipiste es una tecnología que permite a las plataformas de perforación perforar una serie de pozos horizontales consecutivos a un ritmo rápido. La plataforma de perforación sólo tiene que moverse menos de 30 pies para iniciar un nuevo pozo que da lugar a grandes ahorros en tiempo y costos de terminación.

Y, la producción de petróleo de Estados Unidos alcanzó su punto máximo en abril de 2015 con 9,63 millones de barriles diarios. Sin embargo, la historia estaba lejos de ser llamativa. En los próximos meses, la producción se redujo en cerca de un millón de barriles.

Tercera fase: De 2016 hasta ahora

La mayor victoria del factor saudita se produjo en febrero de 2016, cuando los precios del petróleo cayeron a 27 dólares por barril, el nivel más bajo desde 2003. Por consiguiente, el 2016 también registró un número récord de quiebras para las compañías energéticas norteamericanas.

Sin embargo, ¿las compañías petroleras no redujeron los costos para convertirse en rentables? Agregando más problemas, la producción de Irán aumentó a cerca de tres millones de barriles a principios de 2016.  Junto con el aumento en la salida iraquí, las exportaciones de Arabia Saudita también aumentaron. Entonces, ¿cómo respondió la industria del esquisto? Aumentaron la producción.

Para la segunda mitad de 2016 las cosas comenzaron a cambiar. La producción de petróleo crudo en los Estados Unidos promedió 8,9 millones de barriles diarios en 2016, según la EIA. Pero ¿Qué pasa con las plataformas? De un pico en el número de plataformas en 2014 y la declinación posterior, fue solamente después de junio de 2016 que el contador de plataformas en los EEUU demostró una leve mejora.  Para diciembre de 2016, el promedio en la cuenta de las plataformas estadounidenses fue de 634, aproximadamente quinientas más que el mes anterior.

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Bueno, la eficiencia aumentó tanto que las compañías petroleras pudieron obtener ganancias a 45 dólares el barril, donde antes el marcador estaba en 90 dólares el barril. El esquisto se recuperó más rápido de lo que nadie podría haber previsto. Sí, Arabia Saudita había subestimado a los Estados Unidos. Por lo tanto, la OPEP se encontró en un dilema serio con respecto a los recortes de producción adicionales, y como cualquier corte de producción adicional podría ocasionar una cuota de mercado perdida por los saudíes con los Estados Unidos.

La OPEP amplió los recortes de producción, pero ya era demasiado tarde.  El Shale había marcado una victoria decisiva. En marcado contraste, en la actualidad, los productores de esquisto pueden aumentar dinámicamente la producción si hay escasez en el mercado.

¿Podría alguien, dejando de lado a Arabia Saudita, esperar tal cambio? Tal positividad en el campo energético de Estados Unidos también ha sido ocasionado gracias a los planes de Arabia Saudita. Además, esta situación en la que los productores estadounidenses pueden aumentar la producción de petróleo hace que el suministro sea “elástico”.  Básicamente, significa que los productores de petróleo están en camino de producir más frente a la demanda volátil inmediata. Recordemos que fue la oferta “inelástica” la que causó que el petróleo disparara hasta 140 dólares el barril en 2009 cuando el aumento de la demanda causó escasez.

Por supuesto, la actual oferta “elástica” es una gran causa de preocupación para la OPEP. Incluso si, en el futuro, la OPEP aumenta la producción, los precios del petróleo caerán por debajo de los 30 dólares, lo que afectará la gestión fiscal de los países de la OPEP, especialmente Arabia Saudita. Un movimiento que ninguno de los países de la OPEP puede permitirse.

El esquisto domina

La producción de petróleo en los Estados Unidos está lista para registrar un máximo histórico de 10 millones de barriles por día antes del 31 de diciembre de este año, según los últimos informes. Como cuestión de interés, es la perforación de esquisto la que ha compensado las disminuciones de los campos de petróleo convencionales. Por lo tanto sería la pizarra la que ayudará a los Estados Unidos a llegar al récord de 10 millones de barriles por día visto anteriormente en 1970. En la actualidad, la producción es de alrededor de 9 millones y medio por día.

Por el lado de las exportaciones, la industria petrolera exportó cerca de 1,3 millones de barriles de crudo por día el mes pasado. Por otro lado, la decisión de la OPEP y de Rusia de reducir la producción en 1,8 millones de barriles diarios durante otros nueve meses no ha tenido un impacto esperado en el mercado, muy por el contrario, todos los indicadores, incluyendo el de la cesta de la Organización de Países Exportadores de Petróleo no ha dejado de bajar.

Las refinerías de Estados Unidos también procesaron un récord de 17,51 millones de barriles en mayo, superando los 17,29 millones de barriles fijados en abril. En el primer trimestre, Estados Unidos exportó cerca de 900.000 barriles de crudo por día, lo que representa un número significativo. Las exportaciones están llegando a los mercados de Europa y Asia también.

La gran pregunta es: ¿continuarán los pasos con Trump al timón?

Viendo hacia adelante

El análisis de Trump y Arabia Saudita en los últimos tiempos arroja bastantes puntajes implícitos. “Grandes inversiones en Estados Unidos”, dijo Trump después de reunirse con el rey saudita. ¿Qué plantea la pregunta?.  Mientras estaba en la visita de Estado, ¿qué concesiones tenía Trump para hacer a los saudíes a puerta cerrada para ese acuerdo de armas de 100 billones de dólares? Leyendo entre líneas, parece que la industria petrolera en los Estados Unidos tiene muchas razones para vigilar sus tentáculos.  De hecho, tendrán que estar pendiente de la caída de este “acuerdo saudí” disfrazado de nueva legislación que penalizaría a los frackers.

Una y otra vez, hemos visto que los acuerdos estrechos con los saudíes, ocultos al escrutinio público, suelen tener graves consecuencias. Tomemos Francia por ejemplo. Francia es el segundo mayor exportador aeroespacial del mundo después de Estados Unidos con 77 billones de dólares frente a los 131 billones de dólares  de Estados Unidos. En junio de 2015, Francia firmó algunos acuerdos históricos con los saudíes por un valor de 12 billones de dólares en equipos de defensa, incluidos helicópteros H145 de Airbus. Meses después, Francia firmó otro acuerdo con el mismo reino por 11.400 millones de dólares. Francia también está ayudando a Arabia Saudita en su programa de comunicación y observación por satélite.

Quítese la venda y se verá que el arquitecto de estos acuerdos no fue otro que Olivier Dassault, heredero del grupo Dassault, fabricante de los aviones de combate multiarco Mirage y Rafale.  Olivier Dassault es también presidente del Grupo de Amistad Saudita-Francés del Parlamento francés, una entidad gubernamental extremadamente polémica que durante muchos años ha centralizado y promovido la cultura saudita en Francia importando imanes radicales y acelerando sus permisos de residencia, a cambio de contratos militares.  Coincidentemente, el padre de Olivier, Serge Dassault, actualmente director ejecutivo de Dassault Group, rutinariamente vende cantidades masivas de aviones militares y civiles a Arabia Saudita. ¿Está claro?

A lo largo de los años, esta acogedora amistad ha resultado demasiado caro para Francia. De hecho, ha convertido a Francia en el exportador occidental número uno de los combatientes de ISIS. Las mezquitas financiadas y controladas por Arabia Saudita están siendo plantadas estratégicamente en todas las principales áreas metropolitanas de Francia a pesar de que los saudíes propagan una rama wahhabista muy dura del Islam. Los ataques suicidas y los complots terroristas se han convertido en un hecho común.

Sin embargo, coincidiendo con el trato de Trump, los sauditas también firmaron otro acuerdo de 100 billones dólares con Blackstone Group LP, una importante inversión en proyectos de infraestructura de Estados Unidos.  Es decir, un acceso directo a los centros nerviosos de los Estados Unidos. También llega en un momento en que Trump está planeando privatizar las líneas de transmisión de energía en 20 estados occidentales actualmente operados por el gobierno federal.

Por lo tanto, Estados Unidos está dando el control del Reino de Arabia Saudita sobre uno de los activos estratégicos más importantes y motor de la tarea de la innovación estadounidense: la energía eléctrica en los estados occidentales, el mismo, actualmente de bajo costo, poder que hacen Google, Facebook, Data Centers y el Silicon Valley competitivo. ¿Esta “condición” estaba unida al acuerdo de defensa de 100 billones de dólars? Nadie podría decirlo, ya que es la naturaleza de los acuerdos a puerta cerrada.

Desde el año 2014, los bajos precios del petróleo han agotado el fondo de riqueza Saudí, que asciende a 400 billones de dólares según  estimaciones, y los 100 billones de dólares no son un cambio brusco para los saudíes. Ahora que el intento saudita de descarrilar el mercado energético de Estados Unidos ha fracasado, este es un intento de última hora para diversificarse lejos del crudo, cuyo precio la OPEP ya no controla, y tanto así lo saben los saudíes que se lanzan por esta vía, lo que deja entrever que no son muy optimistas en cuanto al alza, al menos en los próximos años, en los precios del crudo, más allá de los 60 o 70 dólares por barril.

Una fuerza de trabajo productiva, de la que la Arabia Saudita carece, es el activo más importante de cualquier economía moderna. Ser dueño de la red occidental permitirá a los saudíes imponer una vez más un impuesto sobre la productividad estadounidense de hoy, como lo hicieron en los años 70, cuando la productividad estaba más ligada a los combustibles fósiles. Que es una vergüenza poderosa, por decir lo menos.

Lo que en resumen podemos decir sobre lo que significa el triunfo del petróleo de esquisto norteamericano sobre el petróleo convencional de los países del cartel petrolero de la Opep es que, como dijimos en un párrafo anterior, ya la Opep no controla el ritmo al que se mueven los precios del crudo en el ámbito internacional y aunque estos acuerdos de recortes de producción, recientemente extendidos buscan lograr un aumento en los precios del crudo a nivel mundial, es muy poco lo que se augura en que esto suceda en el corto plazo, y si lo hacen no será ya más al nivel que llegaron cuando sobrepasaron largo los 100 dólares por barril, y tal vez ni siquiera cerca.