Gas Natural, el ingrediente que explica la guerra diplomática de Arabia Saudita en Qatar

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Arabia Saudita dice que está librando una guerra diplomática contra Qatar por su apoyo al terrorismo. Pero si perfora por debajo de la superficie, en realidad hay algo más que ayuda a explicar la crisis: las reservas de gas natural de Qatar.

La gente suele mirar a los estados del Golfo en Oriente Medio y asumir que la fantástica riqueza de la región emana del petróleo. Pero el petróleo no está distribuido equitativamente en el área, ni es la única fuente de efectivo manejado por recursos naturales en la región.

Enormes cantidades de gas natural, no de petróleo, han alimentado el ascenso de Qatar hasta convertirse en una de las naciones más ricas del mundo en términos per cápita. También es el ingrediente especial que ayuda a explicar cómo se ha convertido en un estado renegado en la región del Golfo y el objetivo de una campaña de aislamiento que marca la crisis diplomática más aguda en Oriente Medio en décadas.

El hecho de que la economía de Qatar no esté tan comprometida con el petróleo significa que no está tan comprometida con Arabia Saudita, el mayor exportador mundial de petróleo y el líder de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP), un grupo que actúa al unísono para influir en los precios del petróleo. Qatar genera cuatro veces más ingresos de exportación de gas natural que de petróleo y no necesita seguir los dictados de Arabia Saudita de la manera que lo haría si su supervivencia dependiera de ella.

Además de esto, las exportaciones de gas natural de Qatar están licuadas, lo que significa que se comprime y envía a todo el mundo, y no se distribuye principalmente a través de tuberías que son vulnerables a ser intervenidas por vecinos enojados.

Luego está la cuestión de los orígenes del gas natural de Qatar: Obtiene la mayor parte de ella de un campo de gas costa afuera en el Golfo Pérsico que comparte con Irán. Lo que quiere decir que Qatar tiene todo el interés en mantener lazos armoniosos con el némesis de Arabia Saudita.

La independencia económica de Qatar se ha traducido en una política exterior independiente. El pequeño protectorado británico se ha convertido en las últimas décadas en un actor global que compite y desafía a Riyadh en varios frentes, ya sea a través de la popularidad de su sólida operación de medios internacionales Al Jazeera; su respaldo de grupos como la Hermandad Musulmana, que Arabia Saudita y sus aliados consideran una amenaza existencial para sus propios regímenes; o su amistosa relación con los rivales regionales de Arabia Saudita, Irán y Turquía.

Los dos principales productores de Qatar, RasGas y QatarGas, suministran gas natural 
licuado (GNL) a tres continentes, incluyendo Europa, Asia y América

Dado que Arabia Saudita no puede controlar a Qatar usando su dominio sobre el petróleo, está utilizando su inmensa influencia diplomática en la región para dañar la economía de Qatar de otras formas. Arabia Saudita y sus aliados Egipto, los Emiratos Árabes Unidos y Bahrein han cortado todas las relaciones diplomáticas con Qatar y han suspendido los viajes aéreos, terrestres y marítimos desde y hacia el país. Otros países de la región se han unido desde entonces. Es un atrevido, y arriesgado, intento de hacer que Qatar entre por la línea después de marchar a su propio ritmo durante décadas.

A que se debe la importancia que ha adquirido Qatar en el Medio Oriente

Qatar descubrió por primera vez el mayor tesoro de gas natural en el mundo en su patio trasero en 1969. Pero en ese momento fue una decepción: el gas natural no era un recurso útil si no se podía encontrar un mercado para el alcance del gasoducto. La mayoría de los vecinos de Qatar tenían suficiente gas natural en ese momento, y Europa estaba demasiado lejos. Qatar era un productor de petróleo de nivel medio, y hubiese preferido haber descubierto un campo petrolero.

Pero esto cambió en los años noventa. El emir Hamad bin Khalifa al-Thani de Qatar, que llegó al poder en un golpe sin derramamiento de sangre en 1995, promovió a Qatar como exportador de gas natural licuado, gas natural refrigerado a su estado líquido, que ocupa mucho menos volumen y puede ser transportado por mar.  Los inversionistas extranjeros invirtieron dinero en las capacidades de licuefacción de gas de Qatar y empezaron a enviar gas natural licuado a todo el mundo. Hoy Qatar es el mayor exportador mundial de gas natural licuado, distribuyendo cerca de un tercio de la oferta mundial.

Como los vecinos de Qatar modernizaron sus economías, su demanda para el gas natural creció también, y Qatar pudo capitalizar con ella. Qatar envía gas natural a los Emiratos Árabes Unidos y Omán por ductos, y es un suministro crucial de energía para ellos. “Alrededor del 40 por ciento de la electricidad que se genera en los Emiratos Árabes Unidos depende de ese suministro de gas de Qatar”.

Las reservas de gas natural de Qatar la transformaron de ser un diminuto ex protectorado británico y productor de petróleo de nivel medio a un gigante mundial de la energía. Y Qatar ha estado ansioso por explotar su riqueza única para forjar una identidad geopolítica única, para gran disgusto de Arabia Saudita.

El hecho de que Qatar comparta campos de petróleo con Irán es un componente crucial de esto. Irán, el poder preeminente de los chiítas de Oriente Medio, está típicamente en desacuerdo con las monarquías sunitas musulmanas del Golfo. Pero el hecho es que Irán y Qatar saquen de la misma olla de oro genera más tensión.  Qatar ha valorado una relación amistosa de compromiso con Irán, que es un país mucho más grande que él, y podría tratar de hacer afirmaciones de gran tamaño en el campo que comparten y esto los convierte en socios de inversión, no son necesariamente amigos, pero tienen poco que ganar de terner un antagonismo entre ellos. No co-invierten en la extracción, pero ambos invierten en el mismo activo compartido.

Buques cargando gas natural licuado (GNL) en los terminales de exportación de la zona
 energética de Ras Laffan de Qata

Qatar ha sido muy independiente de la hegemonía Saudita

Qatar ha sido capaz de salir de debajo del control de Arabia Saudita debido a su independencia basada en el gas natural. Es un miembro de la OPEP dominada por Arabia Saudita, pero no tiene que adoptar el tipo de mentalidad de seguimiento que otros miembros más dependientes del petróleo de la OPEP deben tener.

Y el hecho de que el gas natural de Qatar llegue a los mercados globales principalmente a través de envíos y no de oleoductos que atraviesan el área inmediata es también una ventaja estratégica. Estados Unidos mantiene una flota naval en el Golfo Pérsico y su misión declarada es garantizar el libre flujo de gas y petróleo a través de puntos de estrangulamiento.

Protegido de la hegemonía regional de Arabia Saudita, Qatar ha maniobrado con agilidad excepcional para hacerse un nombre por sí mismo. Cuando Arabia Saudita en 2003 pidió a las fuerzas estadounidenses que abandonaran el país debido a la presión antiamericana interna a raíz del 11 de septiembre, Qatar propuso con éxito que Estados Unidos hiciera un nuevo hogar en su propio país, y podemos decir que el principal logro de seguridad estratégica del jeque Hamad fue convencer al Pentágono de que se trasladara a las bases que construyó: la base aérea de Al Udeid y el campamento As Sayliyah.

Qatar se compró una póliza de seguro al aliarse estrechamente con los Estados Unidos y haciéndose importante para las operaciones militares estadounidenses en un área estratégicamente crucial.  Al Udeid base aérea es el hogar de unos 11.000 soldados estadounidenses y es el centro neurálgico de operaciones contra ISIS en Irak y Siria . Por lo tanto, además de la independencia económica, Qatar rápidamente se compró un buffer de seguridad también.

A medida que Qatar ha aumentado de tamaño, ha emprendido una serie de iniciativas que han sido una fuente de agravación para sus vecinos. Se ha vertido cientos de millones de dólares en Al Jazeera, el servicio de medios de comunicación explosivamente popular que ha apuntado a los gobiernos de todo el Oriente Medio con una cobertura áspera.

Durante la primavera árabe, Qatar se separó de Arabia Saudí y gran parte del viejo orden que representa. Tomó una apuesta y puso su dinero en la oleada de insurrecciones de las bases contra las autocracias en el Medio Oriente, ya sea enviando su pequeña flota aérea para unirse a las operaciones de la OTAN respaldando a los rebeldes contra el dictador libio Muammar Gadafi o apoyando activamente las aspiraciones políticas de la Hermandad Musulmana Egipto después de la caída del hombre fuerte egipcio Hosni Mubarak en 2011.

Qatar decidió apoyar a la Hermandad Musulmana porque veía al grupo, y el Islam político, quizás equivocadamente, como el camino del futuro, y cuando sus vecinos son monarcas absolutos que usan el Islam para su propia legitimidad, ven a la Hermandad Musulmana como una gran amenaza.

En 2014, Arabia Saudí, los Emiratos Árabes Unidos y Bahrein sacaron una versión mucho más suave de la medida que estamos viendo hoy, retirando a sus embajadores de Qatar por su apoyo a la Hermandad Musulmana, entre otros males. En ese momento, Qatar hizo algunas concesiones, entre ellas la contención de algunos de sus vínculos con el grupo y la cooperación más estrecha con los Estados del Golfo en materia de seguridad, y se restablecieron los lazos diplomáticos.

Esta vez, Arabia Saudita y sus aliados están actuando de manera mucho más agresiva. Arabia Saudita ha cerrado su frontera terrestre con Qatar, a través de la cual Qatar importa la mayor parte de sus alimentos; Los residentes del país están preocupados por la posibilidad de escasez a largo plazo. Y la lista de exigencias que Arabia Saudita quiere que Qatar someta a fin de poner fin al castigo efectivamente exige que descarte todo lo que hace independiente a Qatar. Entre otras cosas, pide que el país casi rompa los lazos con Irán y Turquía y cierre completamente Al Jazeera.

También hay preguntas acerca de lo que sucederá con la recientemente anunciada agenda de Qatar para expandir su producción de gas natural licuado en un 30 por ciento en los próximos cinco a siete años.  Los países que boicotean Qatar podrían disuadir a empresas como Exxon Mobil, que tiene importantes relaciones en toda la región, de invertir en las operaciones de licuefacción expandidas de Qatar.  Sin esa inversión corporativa, Qatar tendría que gastar mucho más dinero para sacar adelante su iniciativa.

El interés de Estados Unidos es que esta disputa regional se resuelva lo más rápido y sin problemas posible. El secretario de Estado Rex Tillerson ha pedido “una disminución de la retórica” ​​e insinuó que todas las partes deben estar dispuestas a comprometerse para encontrar una resolución. El presidente Trump, sin embargo, ha complicado las súplicas de Tillerson por la tranquilidad al abocarse abiertamente a Arabia Saudita contra Qatar, etiquetando a Qatar como “un financiador del terrorismo a un nivel muy alto”.

Hay mucho en juego, ya que la lucha en el Golfo crea un vacío que puede dar poder a los poderes rivales. Cuanto más divididos y débiles sean estos poderes en el Golfo, menos capaces están de sellar las actividades extremistas, menos aún el financiamiento extremista, y Estados Unidos definitivamente no quiere un escenario en el que tenga que conceder el status quo a Irán aún más, que es donde podría terminar si los países del Golfo no encuentran una solución pacífica pronto”.