Un nuevo problema para el Oleoducto Keystone, las compañías petroleras ya no lo quieren

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Keystone XL se enfrenta a un nuevo desafío: Los productores de petróleo y refinadores del oleoducto que originalmente estaba destinado a servir no están ya interesados.

Retrasado por casi una década por las protestas y los bloqueos de la regulación, el oleoducto Keystone XL recibió la luz verde del presidente Donald Trump en marzo pasado. Sin embargo, la operadora del oleoducto, TransCanada Corp., está luchando para alinear a sus clientes para enviar crudo desde Canadá a la costa del Golfo de Estados Unidos, dicen personas familiarizadas con el asunto.

El director ejecutivo de TransCanada, Russ Girling, sigue comprometido a completar Keystone XL y cree que será rentable en el largo plazo, dicen dos personas familiarizadas con su pensamiento. Pero puede que pasen años antes de que la empresa recobre sus inversiones en el oleoducto, dicen estas personas.

TransCanada ha gastado 3 billones de dólares hasta la fecha en Keystone XL, gran parte de ello en ductos de acero, derechos a la tierra y cabildeo. Concluido, el oleoducto viajaría 1.700 millas de Alberta a Steele City, Nebraska, donde se uniría con los oleoductos existentes que van a la costa del Golfo.

La falta de interés ha puesto en peligro el destino del oleoducto. La compañía, con sede en Calgary, Alberta, ha dicho que quiere suficientes clientes para llenar el 90% de la capacidad de Keystone antes de que proceda. Comenzó a presionar a los clientes potenciales a principios de este año, ya que busca cumplir con ese objetivo, según personas familiarizadas con la situación.

TransCanada espera que el oleoducto, que transportaría hasta 830.000 barriles diarios de petróleo, costaría 8 mil millones de dólares, en comparación con su estimación inicial de 7 mil millones de dólares. La compañía tomó un 2 mil millones de dólares de write-down relacionado con el oleoducto el año pasado.

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Un portavoz de TransCanada dijo que la compañía está progresando con los clientes y anticipa que mantendrá el soporte en los próximos meses. La compañía ha dicho que la construcción podría comenzar el próximo año y terminar ya en 2020.

La perspectiva incierta para Keystone XL contrasta con la retórica optimista del Sr. Trump en marzo. El presidente invitó al Sr. Girling a la Oficina Oval y anunció que estaba invirtiendo un movimiento de la administración Obama para bloquear la construcción, declarando: “Va a ser un oleoducto increíble, la más grande tecnología conocida por el hombre”.

Pero mucho ha cambiado en los mercados de petróleo desde que TransCanada presentó una solicitud ante el Departamento de Estado en 2008 para obtener un permiso transfronterizo.

En aquel entonces, el precio del petróleo había superado los 130 dólares el barril, los productores se apresuraron a bombear tanto como fuera posible y los refinadores estaban ansiosos por asegurar suministros constantes. Hoy en día, el petróleo está cotizandose alrededor de 45 dólares en medio de un exceso de suministro global causado en parte por la aparición de taladradoras estadounidenses.

Los refinadores quieren la flexibilidad de poder comprar petróleo desde donde sea más barato. En un mundo inundado de petróleo de bajo precio, el crudo canadiense no parece tan atractivo como lo fue una vez. Muchas refinerías hasta ahora no están dispuestas a comprometerse con acuerdos de largo plazo para el crudo canadiense, dicen las personas familiarizadas con el tema.

“Mucho agua ha pasado bajo el puente durante los últimos siete u ocho años desde que propusimos ese proyecto con respecto a dónde están los precios de la energía hoy”, dijo Girling a los inversionistas en mayo. “Así que todo esto complica la negociación”.

Mientras tanto, la incertidumbre sobre el crecimiento de la producción de las arenas petrolíferas de Canadá ha dado a los productores una pausa para firmar acuerdos a largo plazo para el espacio en un oleoducto que no necesitarían, dijeron personas familiarizadas con el tema.

Mientras que los pronosticadores predicen que la producción crecerá en la próxima década, en gran parte debido a las inversiones ya realizadas, algunos analistas advierten que los aumentos más allá de eso están lejos de estar seguros. La industria de las arenas petrolíferas enfrenta potenciales vientos adversos regulatorios a medida que Canadá busca reducir las emisiones de carbono para cumplir con los acuerdos climáticos mundiales.

Algunos cargadores están eligiendo mover el crudo fuera de Canadá por el ferrocarril. El transporte de crudo a las refinerías estadounidenses de esta manera es de 2 a 8 dólares el barril más que los peajes de gasoductos, que promedian alrededor de $ 8,50 el barril de Alberta a Texas, según los analistas. Pero los envíos por ferrocarril generalmente no requieren compromisos a largo plazo.

Mientras Keystone XL se estancó durante años, otros proyectos avanzaron. Los analistas de Goldman Sachs estiman que la expansión de Enbridge Inc. de un oleoducto existente que conecta Alberta y Superior, Wisconsin, se completará para el 2019, mientras que la expansión de Kinder Morgan Inc. desde Alberta hasta la costa de Columbia Británica estarán terminados para 2020. Predicen que Keystone XL no estará terminado hasta 2021.

Keystone XL todavía requiere la aprobación final de Nebraska y se enfrenta a la perspectiva de protestas adicionales de un revitalizado movimiento antipipelario en los EE.UU. después de la pelea sobre el Dakota Access Pipeline. Los otros proyectos de oleoductos enfrentan obstáculos similares.

TransCanada está apostando a que la demanda que estimuló el proyecto todavía existe. Los analistas proyectan que a largo plazo la demanda de crudo canadiense en la Costa del Golfo aumentará a medida que disminuyan las importaciones de petróleo de Venezuela y México.

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Las acciones de la compañía en Estados Unidos han aumentado casi un 50% desde que el presidente Barack Obama bloqueó Keystone XL en noviembre de 2015, lo que indica la creencia del mercado de que la compañía puede permitirse el lujo de seguir adelante.

Los inversores se alegrado con TransCanada después de que la compañía comprara Columbia Pipeline Group Inc. por unos 10.000 millones de dólares en 2016, un acuerdo que ofrece la oportunidad de expandir sus operaciones de gas natural en el noreste de Estados Unidos. Los ingresos de las operaciones de energía de TransCanada han seguido creciendo, al igual que su negocio de gasoductos de gas natural, que se expandió hacia México.

“No somos propietarios de TransCanada por Keystone”, dijo Rob Thummel, gerente de cartera de Tortoise Capital Advisors LLC, que administra cerca de 16.000 millones de dólares. “Somos dueños del potencial de expansión de la infraestructura de gas natural en el noreste”.